猫耳网 2018-09-21 16:05:19 热度:

誓要将英特尔拉下马 高通服务器芯片究竟是怎么失败的?

         北京时间9月21日消息,彭博社今天刊文,介绍了高通公司从建立服务器芯片业务到最终失败的幕后故事。英特尔公司在利润丰厚的服务器芯片市场一家独大,这让高通有了挑战英特尔的想法,投入大笔资金建立了一支1000人的团队。然而,高通服务器业务生不逢时,恰巧遇到了博通公司的恶意收购,成为公司大砍支出的主要受害者。在无力为服务器芯片业务提供支持后,高通曾多次试图出售该部门,但是均告失败。现在,高通已搁置了新服务器芯片的开发,直接挑战英特尔的尝试宣告失败。

以下是文章全文:

去年11月初,高通公司董事长保罗·雅各布(Paul Jacobs)站在硅谷中心地带的舞台上,誓要打破英特尔公司在全球利润最丰厚芯片领域——服务器芯片——的主导地位。

当时,移动互联网和云计算正在蓬勃发展。作为这一数字经济背后的依托,数据中心对计算机服务器有着巨大需求,尤其是英特尔批量生产的性能强劲、昂贵的服务器芯片。

高通花了五年时间,投入了数亿美元设计与英特尔竞争的服务器芯片,试图扩大到移动设备以外领域。雅各布涉足服务器芯片领域获得了微软公司、惠普企业公司等科技巨头的支持,后者愿意试用高通的新芯片。

“这是一个发展很慢,非常自满的一个行业,”雅各布在台上称,“我们将改变这一切。”

不到一年宣告失败

然而,知情人士称,还不到一年,高通这项曾经前景广阔的业务就已经支离破碎。大多数关键工程师离职。大客户从其他公司采购他们需要的数据中心芯片,或者重回英特尔怀抱。高通出售服务器业务的尝试也宣告失败,包括软银集团支持的管理层收购交易。作为服务器芯片计划的主要支持者、高通创始人的儿子,雅各布也被高通驱逐。

前高通董事长雅各布

高通服务器芯片业务的失败,恰逢博通试图举债收购高通、高通削减成本,焦躁不安的投资者渴望快速取得回报。高通辛辛苦苦投入大量资金从头开始建立这个新半导体业务,却遇上了一个错误的环境。

这导致高通更加依赖已经饱和的智能机市场,反而倒是让英特尔服务器芯片业务主管开心不已。“一些公司有足够的实力在服务器芯片领域做出一番成绩,”市场研究公司Gartner分析师阿兰·普利斯特利(Alan Priestley)称,“高通的机会最大。”

2012年想法浮现

高通想要建立服务器芯片业务的想法始于2012年年底。当时,高通寻求拓展智能机以外的新市场。一颗服务器芯片的售价能够卖到1万美元以上,而这个市场完全由英特尔控制。高通想要把移动芯片的节能特点融入更强劲的芯片设计中,吸引微软、谷歌等数据中心运营者。这些公司希望降低运营成本,在与英特尔的价格谈判中获得更多筹码。

高通为此改变了北卡罗来纳州罗利数据中心的用途,为其增加了来自英特尔、IBM以及AMD的工程师。这个数据中心成为了业内部分最成功处理器工程师的大本营。他们已经为高通设计出了部分最出色的移动芯片、产品,令高通成为了最大智能机芯片提供商。

这支1000人的团队要开发出能够处理部分最艰难计算任务的芯片,从执行预测天气的复杂计算,到绘制人类基因组图谱。不过,它的最常见用途就是处理在微软、Facebook、亚马逊以及谷歌庞大数据中心传输的信息。有了这一芯片,你才能在网上搜索、查看社交媒体应用或者在网上购物。英特尔每年依靠销售服务器芯片创收近200亿美元。

要想进军服务器芯片业务,你不能只是能够开发出优质芯片,真正需要的是一个未来处理器路线图,能够稳步升级。然后就是软件和工程支持,你需要说服数据中心运营商,让其相信他们所有程序和服务都能兼容你的服务器芯片。服务器芯片的更换不是简单地用一颗取代另外一颗,这一过程需要花费几年时间。客户们不愿改变现有的运行机制,即便他们也不愿向英特尔支付那么多的费用。

现在,仅仅设计一颗服务器芯片就要花费数亿美元。英特尔上一次遭到严峻挑战还是在2006年。当时,AMD拿下了20%的服务器芯片份额。AMD的服务器芯片开发始于2000年,那时的马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)还是一名青少年,“云”这个词只代表天空中的云彩。由于新产品姗姗来迟或预算不够,AMD的服务器芯片份额最终降至接近于0。2015年时,一些分析师甚至担心AMD可能会破产。

主板上的芯片

高通是少数几家有能力再次挑战英特尔的公司之一,年研发预算达到55亿美元,在芯片行业只落后于英特尔和三星位居第三。在去年11月举行服务器芯片发布会之前,高通已经开始寻求获得微软、Facebook等公司的公开支持,这使得一些分析师预计英特尔垄断服务器芯片市场所有利润的日子将结束。

博通突然发起恶意收购

就在高通和雅各布准备首场服务器芯片发布会之际,一切看起来进展顺利。但是就在发布会举行两天前,对手博通公司宣布将收购高通,有望创下芯片行业史上最大收购交易。

这笔恶意收购交易催生出了两个对未来行业发展前景对立的观点。博通CEO陈福阳(Hock Tan)认为,商品化趋势不可避免,并反复表示准备实施整合、削减成本。他还计划举债1060亿美元资助收购高通的交易,这将使得博通用于研发的现金变少。雅各布则认为,芯片公司不应该把现金用于偿还债务,而是需要持续投资新技术以找到新市场。

美国政府最终否决了这笔交易。但是在此之前,许多投资者站在了陈福阳一边,迫使高通将支出计划削减了10亿美元。建立初期的服务器业务就是高通削减支出的主要受害者。

挽救服务器芯片业务

到今年初时,高通显然已经无法为服务器芯片业务提供支持。这引发了一轮疯狂的交易磋商,试图挽救这项业务。高通服务器芯片业务主管阿南德·查德拉斯科(Anand Chandrasekher)说服了包括软银、新加坡淡马锡控股在内的投资者财团,让他们为管理层收购交易提供支持。他们发出了这项要约,但是高通CFO乔治·戴维斯(George Davis)要求交易在一个特定时间前完成,这让交易告吹。

在雅各布在3月份被高通驱逐后,他也提议收购服务器芯片业务,甚至提议让高通保留少数股份。高通可能不想在这一项目上投资,但是如果雅各布的方案奏效,该公司日后依旧能够获益。然而,高通董事会坚持要求雅各布放弃重返高通的尝试,放弃将整个公司私有化的计划。雅各布拒绝了高通这一要求。高通服务器芯片业务的命运再次面临不确定性。

知情人士称,前英特尔高管雷妮·詹姆斯(Renee James)曾考虑收购高通服务器芯片部门,把它整合到她的数据中心芯片创业公司Ampere Computing中。然而,查德拉斯科此前曾与中国贵州省达成了一项协议,资助部分高通服务器芯片业务。作为回报,贵州省政府要求高通转让芯片设计和在中国销售处理器的专有权。这些条件令詹姆斯望而却步,因为这就意味着她会被中国这个庞大市场拒之门外。

今年5月,在负责高通数据中心技术业务近10年后,查德拉斯科离开了高通。今年6月,高通在罗利和加州分别裁员大约280人、43人。现在,高通服务器芯片部门的近半数工程师已经离职,其中一些跳槽到了詹姆斯的Ampere公司。知情人士称,即便拥有充足资金,高通服务器芯片部门也缺少继续发展所需要的专业人才。

高通总裁克里斯蒂亚诺·阿蒙(Cristiano Amon)称,公司把服务器芯片业务调整到了一个“适当规模”,以寻找市场机会。该部门现在主要向少数大型云服务提供商销售芯片,通过公司与贵州省的合资公司向阿里巴巴集团、腾讯公司等中国客户销售芯片。

搁置新芯片开发

在高通内部,公司已经搁置了去年所推服务器芯片的后继产品开发。在去年11月的发布会上,高通高调推出了这颗芯片。高通将考虑调整现有芯片设计,把它用于智能机基站,但是直接挑战英特尔的尝试结束了。

“即便收购交易没有完成,高通也越来越像博通,”市场研究公司IDC半导体分析师谢恩·劳(Shane Rau)表示,“财力雄厚,了解客户的需求,市场亟需这样的公司。”

高通CEO史蒂夫·莫伦科夫(Steve Mollenkopf)现在表示,公司未来的增长将依靠其在手机行业的传统优势。从明年开始,手机行业将向5G时代过渡。高通董事会对于莫伦科夫的表现表示认可,并计划为他涨薪。高通还表示,2018财年有望从其它市场创造50亿美元收入。

这使得英特尔作为唯一一家主要服务器芯片供应商的地位更加稳固。在最新一个季度中,英特尔把55亿美元的服务器业务营收转化成了27亿美元的营业利润。


时间:2018-09-21 16:05:19  来源:凤凰网科技    作者:萧雨


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